これはスタッフへの誠意であるだけではなく、自分の声でファンに伝えたいという新内なりの配慮だったように思われる。そんな新内の真摯な思いは、リアルタイムで共有されることによって、よりじんわりと温かみとともに伝わってきた。まさしく新内らしい卒業発表の場だった。

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 新内は2019年3月からは『andGIRL』(エムオン・エンタテインメント)と『Oggi.jp』(小学館)のレギュラーモデルに抜擢、個人Instagramの開設とさまざまな形でファンとの接点を作ってきた。

 2013年の加入から現在までユニットやソロ曲を発表してこなかったが、昨年12月にリリースされた乃木坂46初のベストアルバム『Time flies』に初のソロ曲『あなたからの卒業』が収録されたのも、ファンにとっては嬉しいサプライズだった。

 1月22日に誕生日を迎え、グループ初の30代メンバーとなった新内。『日経エンタテインメント! 乃木坂46 Special 2022』(日経BPムック)では、「30代後半になったときに、『30歳での決断は正しかった』と言えるような、新しいターニングポイントにできればと思います」と語っていたが、今になって思えば、卒業がそのターニングポイントだったのかもしれない。

 このタイミングで加入した5期生と入れ替わる形で、最年長としてグループをけん引してきた新内がアイドルの活動に幕を下ろす――これもまた運命的なタイミングのように思えてならない。

 現在はまだ今後についてはアナウンスされていないが、ファンとのつながりを大切にしてきた新内であれば、何らかの形でファンに還元してくれるはずだ。それがラジオパーソナリティという形であれば、これほど喜ばしいことはない。

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